Estimación de caudal ambiental mediante enfoques ecosistémicos para la cuenca del rio Nare en el departamento de Antioquia, enmarcada en la metodología de ELOHA

Joanna Andrea Barrera Olarte, Estudiante de la Maestría en Recursos Hidráulicos, Universidad Nacional de Colombia, Bogotá, D.C.

Resumen del proyecto de investigación

"El aumento poblacional y el desarrollo de las actividades económicas del hombre han generado un incremento en la utilización del recurso hídrico, lo cual ocasiona fuertes presiones sobre el mismo y altera el régimen natural de los sistemas dulceacuícolas. Estas tensiones de origen humano, específicamente sobre las cuencas que albergan ecosistemas acuáticos, han hecho que se desate una serie de consecuencias adversas sobre los componentes físicos, biológicos y sociales, tales como el aumento de la pobreza, la escases de agua, la destrucción de los bosques, la pérdida de biodiversidad, erosión, sedimentación y contaminación, entre otras.

En Colombia, como en muchos países, se ha comenzado a abordar el tema de la gestión y aprovechamiento integral del recurso hídrico con el fin de generar una sostenibilidad entre su utilización y la conservación de los bienes y servicios que provee.

La estimación de caudal ambiental (QA) forma parte de esta gestión integral, por lo que a través de los años se han generado diversos métodos, divididos en cuatro categorías, las cuales tocan aspectos hidrológicos, hidráulicos, de simulación de hábitat y holísticos (Cantera et al, 2009). Cada uno de estos enfoques se ha trabajado hasta el momento de manera individual y dividiendo al río por tramos para su estudio. Existen alrededor de 207 métodos registrados para la evaluación de caudal ambiental (López et al 2015); sin embargo, es claro que muchos de ellos no tienen en cuenta las relaciones ecosistémicas, ni una escala regional, sino que evalúan tramos fragmentados que no representan adecuadamente los efectos que se dan en toda la cuenca. Muchos de estos métodos son sencillos, sin embargo, algunos de ellos carecen de credibilidad científica, mientras que otros manejan grandes volúmenes de datos, que son costosos e implican, la inversión no solo de dinero sino de tiempo.

Es evidente que no se conoce con certeza cuáles son los grados de impacto que generan las actividades humanas en el caudal de los ríos colombianos y por ende sobre los hábitats físicos y sobre la biodiversidad que los componen. La cuenca del rio Nare ha sido uno de los puntos estratégicos para el desarrollo de infraestructuras hidroeléctricas en el país (Fig. 1), las cuales se han incrementado especialmente en el departamento de Antioquia. Esto hace necesario identificar las alteraciones hidrológicas que causan este tipo de infraestructuras, y sus implicaciones tanto para los componentes bióticos como para los seres humanos. Es por ello importante explorar diversas formas para minimizar los futuros impactos sobre las funciones ecológicas de los sistemas fluviales. Un acercamiento a esta solución se logra mediante la simulación de diferentes diseños y reglas de operación de la infraestructura con el fin de minimizar los impactos sobre el régimen hidrológico, considerando las hipótesis caudal-ecología.


Figura 1. Localización de la cuenca del Río Nare en Antioquia, Colombia

Para ello se utiliza la técnica conocida a escala regional como Límites Ecológicos de Alteración Hidrológica – ELOHA, desarrollado por The Nature Conservancy – TNC, el cual es un marco flexible que ofrece una manera de determinar el caudal ambiental identificando las necesidades generales, no solo de un rio en particular, sino para un conjunto de sistemas fluviales a escala regional.

Este método toma la cuenca como un todo, en lugar de sectores individuales de la misma. A partir de un proceso de clasificación y agrupación de corrientes es posible plantear curvas de alteración hidrológica vs. respuestas ecológicas. Esto se hace para cada grupo de corrientes, a las cuales se les asigna un valor de caudal ambiental aproximado. Lo anterior simplifica el análisis y permite abarcar grandes regiones (Poff y Zimmerman., 2010), lo cual faculta el desarrollo científico de relaciones empíricas. Una vez establecidas estas, es posible la búsqueda de relaciones entre la alteración de caudal y la respuesta ecológica de los organismos acuáticos y ribereños. Adicionalmente, mediante el software Water Evaluation And Planning – WEAP (en español Sistema de Evaluación y Planificación del Agua), el método ELOHA permite el modelamiento para, planificar y distribuir el agua a diferentes escalas, dentro de la cuenca de estudio (Salgado, 2014).

La aplicación de las metodologías de ELOHA y la modelación bajo el software WEAP, permitirá´ definir a menor costo y en un tiempo prudencial, los caudales ambientales requeridos en la gestión, planeación y aprovechamiento para el recurso hídrico en la cuenca.”